Déjà vu: Sabatini vs Seles en el Madison Square Garden

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Hace 25 años, el Madison Square Garden hizo de escenario a un épico de partido de cinco sets entre Gabriela Sabatini y Mónica Seles. En el WTA Tour Finals de ese entonces (The Virginia Slims Championships), Seles finalmente vencería a su oponente argentina por 6-4, 5-7, 3-6, 6-4 y 6-2 en 3 horas y 47 minutos. Ese fue el primer partido de mujeres disputado a cinco sets desde 1901 (cuando Elizabeth Moore derrotó a Myrtle McAteer en el U.S. Nationals de Philadelphia) y, desde luego, un encuentro que merecía ser recordado. En homenaje, la semana pasada el Madison Square Garden de Nueva York fue escenario de un nuevo duelo entre estas dos grandes del tenis y, de paso, llamaron a Federer y Dimitrov para completar una sesión nocturna de tenis de alto calibre.

Seles y Sabatini

Era noviembre de 1990 y el otoño en Nueva York se hacía presente. Mónica Seles tenía tan solo 16 años (y 11 meses), aunque no era ninguna novata. Sí, era su segundo año como profesional del tenis, pero ya había ganado su primer Grand Slam en Roland Garros –con victoria sobre la mítica Steffi Graf- pocos meses antes. Ante ella se encontraba una argentina de 20 años: Gabriela Sabatini. La bonaerense también acababa de ganar un Grand Slam, nada más y nada menos que el US Open de 1990 –curiosamente, también con victoria sobre Graf-. Seles y Sabatini se enfrentaban en la final del Virginia Slims Championships y jugarían un duelo memorable a cinco sets. Con la victoria, Seles acabaría el año como la número 2 del mundo, mientras que Sabatini lo haría como la número 5. ¿Quién fue la tenista número ese año? Desde luego, Steffi Graf.

Éxito y catástrofe

Mónica Seles se convertiría en una de las más grandes sensaciones juveniles del tenis femenino. En 1991, ganaría todos los Grand Slams salvo Wimbledon –el único Major que le sería esquivo durante toda su carera- y culminaría el año como la mejor del mundo, seguida por Graf y Sabatini. Para abril de 1993, a sus 19 años, la yugoslava había obtenido ya ocho Grand Slams y, cuando todo parecía ir viento en popa, ocurrió el desastre. Fue el viernes 30 de ese fatídico abril de 1993 cuando un demente espectador alemán saltó desde las tribunas del torneo de Hamburgo y acuchilló a Seles por la espalda durante un cambio de lado. Caos. Günter Parche, el agresor, fue detenido, mientras que Seles fue llevada de inmediato al hospital. La herida entre los omóplatos tardaría unas cuantas semanas en curar, pero el trauma psicológico la aquejaría durante muchas más noches. Seles nunca volvería a ser la número 1.

Una amistad y un rencuentro

De hecho, Seles no volvería a participar en un torneo profesional hasta agosto de 1995, casi veintiocho meses después del atentado. Tanto tiempo fuera significaba haber perdido todos sus puntos en el ranking, por lo que ella solicitó regresar con un ranking protegido (es decir, como la número 1 que era en abril de 1993). La directiva de la WTA consultó con las 25 mejores tenistas de ese momento… y la solicitud fue denegada. Todas las tenistas consultadas votaron en contra de la petición, menos una. ¿Lo adivinó? Pues sí, Gaby Sabatini fue la única que se abstuvo de votar. Seles nunca volvería a ser la misma, aunque ganaría un Grand Slam más: el Australian Open de 1996. Sin embargo, tras lo sucedido, Seles y Sabatini reafirmaron su amistad y la semana pasada la trajeron de vuelta al Madison Square Garden. Un rencuentro emocional para el mundo del tenis, uno cuyo resultado (8-5 a favor de Sabatini) fue un mero detalle. Una oda al tenis que no podía ser mejor acompañada que con una enfrentamiento entre Roger Federer y Grigor Dimitrov. Pero para ese entretenido duelo no hay lugar entre estas líneas. Porque esta vez el tributo es a Sabatini y a Seles, por su grandeza.


** Resumen de la semana pasada**

  • BNP Paribas Showdown – Madison Square Garden, NYC: Gabriela Sabatini a Mónica Seles por 8-5 (Pro Set) y Grigor Dimitrov a Roger Federer por 6-2, 1-6 y 7-5.
  • Indian Wells (Masters 1000): Juan Martín Del Potro tenía planeado volver al tour en dobles (luego de haberse retirado del singles); sin embargo, su pareja Marin Cilic (#10) decidió retirarse del torneo tras perder su primer partido de singles.

*** A prestar atención esta semana ***

  • Indian Wells (Masters 1000): El evento comenzó el pasado jueves y culminará este domingo. Novak Djokovic (#1), campeón defensor, es el favorito al título. Roger Federer (#2) está programado para jugar hoy martes contra Andreas Seppi (#33), su verdugo en el Australian Open de este año.